机器人鼻祖iRobot进化路: 从登陆火星到寻常人家

作者: 365bet 分类: 科技 发布时间: 2017-12-11 12:48

机器人鼻祖iRobot进化路: 从登陆火星到寻常人家

 

“我当时担忧地看着这个小东西——它正在不断调整角度,试图翻过面前被它冲力推得拱起的地毯。”作为扫地机器人Roomba 960的新用户,王女士向21世纪经济报道记者这样描述自己首次使用的体验,“它试了三四次,我以为它肯定不行了,然而最后一次,它铆足了劲、哐当一声就爬了上去,继续开始欢脱地扫地。”

在看到Roomba爬上地毯的那一刻,王女士用“就像看到孩子学会了走路”来形容自己的心情,亦对扫地机器人这个新兴事物重拾了一丝信心。过去,她曾抱着试试看的想法尝试了一款不同品牌的扫地机器人,然而——“遇到地毯就上不去,经常原地打转,不久后便闲置在家。”

Roomba系列扫地机器人,来自实用机器人公司iRobot。对于普通用户而言,在看到Roomba的同时,很难将这样一个家用机器人与登陆火星、参与“9·11事件”援救、驰骋伊拉克战场、检测日本福岛核电站泄漏等重大历史节点相关联,然而,这些正是iRobot众多回忆中的几个片段。或许,iRobot在大事件中怒刷存在感,也从侧面印证了Roomba的能力:“我的机器人前辈们连火星都探测过,让我爬个地毯算什么。”

事实上,从技术萌芽到在特种机器人、工业机器人等领域试水,再到2002年进军家用机器人,iRobot的成长经历,见证了整个机器人产业的崛起。这个1990年孵化于麻省理工学院计算机与人工智能实验室(CSAIL)的机器人鼻祖企业,2017年出货预计达到8.8亿美元体量。在家用机器人汹涌大潮下,iRobot正在迅速进入寻常百姓家。

这一切,源自于iRobot创始人、董事长兼首席执行官Colin Angel幼年时的朴素愿望。

酷玩机器

iRobot公司的全球总部所在地,位于美国马赛诸塞州贝德福德市(Bedford)。自波士顿市中心向西北驱车大约30分钟,即可抵达这座头顶两侧写有绿色“iRobot”字样、拥有巨大落地玻璃窗的双层楼建筑。

21世纪经济报道记者抵达时,适逢贝德福德市下雨。在细雨中,iRobot显得冷峻清冽。进入iRobot之后,这份冷峻又由酷炫感所代替。无论是一层大厅的磨砂玻璃墙上,还是员工区域内门上,都能发现“COOL STUFF”(新奇事物)的标语。

科技的酷炫感在iRobot历史回廊中达到极致。这里陈列着自1990年以来,iRobot公司自主研发的数十个机器人:有拥有六条腿、可自主行走的太空探测机器人Genghis,有类似于微型小坦克的战术移动机器人PackBot,有能承载高达68公斤有效载荷的负重机器人Warrior,有类似鱼雷状的水下无人控制车Seaglider……

这些机器人背后的故事更令人咋舌。Genghis的诞生,转变了NASA研发太空探索机器人的思路,最终成就了“Sojourner Rover”(火星漫游者)。刻有Colin Angle名字及其他重要贡献者的后者,于1997年完成人类对火星的首次探索。PackBot在“911事件”发生后进入世贸大厦搜寻幸存者,此后还现身伊拉克战争、阿富汗战争等,并于2011年进入日本福岛核电厂检测核辐射,被称为世界上最成功的久经沙场的机器人。

同样是在福岛核电站泄漏事件中,Warrior曾作为机械“消防员”,与PackBot共同派往出事地点,它将水龙带拉入核电站内部的高温区域,帮助引导冷却水的流向。Seaglider则曾于2010年“墨西哥湾漏油事件”发生后,深入墨西哥湾探测漏油点。

“我一直以来的梦想与动力就是研究与创造实用机器人。”Colin告诉21世纪经济报道记者,“我认为真正的机器人不在乎它是否是像人一样,它的真正使命在于给我们提供帮助。”

Colin将自己对机器人的热爱归因于他幼年时风靡的《星球大战》。在电影中,无论是机器人C3PO还是R2D2,都发挥着各自难以被替代的作用。“当我看到这些镜头时,我在想,机器人实在太棒了,我们也可以创造一个类似的机器人。”Colin描述道。

创业之路

直到1985年,幼年的梦想开始走向现实。那一年,Colin入学麻省理工学院(MIT)。

“在我还是MIT本科生的时候,我就加入了CSAIL实验室。”Colin告诉21世纪经济报道记者,“最初进入CSAIL实验室时,我手头有许多不同项目,包括电子机械类和电子工程类。我曾用手边素材做了一个吊车式的小型起重机、无线电控制车,还使用木材搭建了小型皮划艇,等等。”

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